欧洲即将诞生下一个10亿欧元科学项目:六支最前沿科技团队入围最后角逐

olivia chan

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《自然》杂志获悉,欧盟委员会已经选择了6个研究项目——从健康和能源到人工智能和文化遗产——竞争成为其下一个10亿欧元的“旗舰”科学项目之一。

入围名单上的科学家表示,委员会在12月从16项提案中选出了6个候选者。3月1日,每个团队将获得100万欧元用于明年开发详细的可行性建议。到2021年,至多有3个项目将被选为全面启动的项目。

委员会已经支持被称为“未来与新兴技术旗舰计划”(Future and Emerging Technologies Flagship)的三个大型科技项目——大脑、石墨烯和量子技术——每个项目将在未来十年获得约10亿欧元的资助。这些引人注目的项目旨在通过汇集欧洲大陆数十个学术和工业的专业知识和资金,在各自领域取得范式转变的进展,但这也引发了批评及争议。

六个新入围的项目包括:一个探索人工智能如何增强人类能力的项目;一是加快细胞和基因疗法的临床应用;个性化医疗计划;两个旨在提高太阳能效率的项目;还有一个名为“时间机器”(Time Machine)的人文项目--旨在开发一种使欧洲城市的历史记录能够进行数字化搜索的方法。

位于瑞士洛桑的瑞士联邦理工学院(Swiss Federal Institute of Technology)的计算机科学家Frederic Kaplan说,时间机器的选择是一个受欢迎的惊喜。Kaplan是该项目的主要研究人员之一,该项目已经在研究威尼斯的历史记录。Kaplan表示:“作为一个文化遗产项目,我们是一个局外人——走到这一步是一个巨大的胜利。”

2013年,欧盟委员会根据其“未来与新兴技术旗舰计划”(Future and Emerging Technologies Flagship,简称FET)启动了最初的旗舰项目。FET是欧盟“Horizon 2020”研究资助计划的一部分。FET旗舰旨在应对重大的科学和技术挑战,并为欧洲的社会和经济福祉作出贡献。该委员会为每个项目支付了10亿欧元的一半,并希望项目联盟筹集其余的资金。

"欧盟科研框架计划"始于1984年,以研究国际前沿和竞争性科技难点为主要内容,是欧盟成员国共同参与的中期重大科研计划。第七个科研框架计划于2007年1月1日正式启动,将持续到2013年,总预算超过530亿欧元。"Horizon 2020"于2014年1月31日在英国正式启动,预料英国将会在这项未来7年总预算800亿欧元的计划中争得较大份额。"Horizon 2020"科研规划几乎囊括了欧盟所有科研项目,分基础研究、应用技术和应对人类面临的共同挑战三大部分,其主要目的是整合欧盟各国的科研资源,提高科研效率,促进科技创新,推动经济增长和增加就业。

人类大脑项目和石墨烯是在提议呼吁之后首先启动的,欧盟委员会应欧盟政界人士的要求,于2017年增加了量子技术项目。欧盟政界人士认为,欧洲有必要在该领域保持同步。另一个旗舰项目是电池技术也在类似的自上而下的决策讨论下孕育而出的。

尽管基于与这些举措相同的原则,未来项目的结构和资金可能会发生变化——但目前尚不清楚如何改变。类似的大规模研究项目可能会被纳入“Horizon 2020”的后续项目“Horizon Europe”,该项目将于2021年开始,2027年结束。尚未正式宣布入围名单的欧盟委员会表示,无法提供“类似旗舰”的任务将如何在“Horizon Europe”内运作的细节,因为该项目仍处于设计的早期阶段。

细胞生物学家Daniela Corda是位于意大利那不勒斯的CNR蛋白质生物化学研究所所长,也是“Horizon 2020 ”项目委员会的意大利代表。他说:“这种方法非常独特,目前还不清楚事情将如何发展。”

入围的两个卫生项目其中之一是由德国牵头的联盟LifeTime,该联盟将为个性化医疗创造创新平台。该平台将测量个体细胞和组织在疾病及其治疗过程中分子功能的变化,并利用人工智能和机器学习技术揭示数据中可能具有生物学意义的重要模式。LifeTime还建议开发定制的类器官——由活细胞制成的小型类器官培养物——来模拟个体患者的疾病。

柏林大学医院Charité领导的另一个健康项目RESTORE提出,需要采取多种步骤来加快先进细胞和基因疗法在临床的应用。这些疗法对治疗癌症和糖尿病等常见疾病的前景光明,但众所周知,它们运用到现实场景中的复杂程度和成本都很高。

两个太阳能方案是相辅相成的:一个是Sunrise,它通过开发人工光合作用过程等方法,利用大气层中丰富的二氧化碳、氧气或氮等原料,设法提高太阳能技术的效率。(2月1日,由荷兰莱顿大学(Leiden University)领导的Sunrise在新闻发布会上宣布了评选结果。)由意大利墨西拿大学领导的ENERGY-X公司希望通过开发催化剂和其他化学过程以一种不同的方式提高效率。

同样位于莱顿的人道人工智能团队,与一个名为CLAIRE的新创建的全欧洲人工智能研究实验室网络合作。该团队设想创建一个资助机构,用于人工智能开发的应用程序,从而增强而不是取代人类在任何领域的能力,其中包括地球观测、医学、社会科学和交通。

Horizon Europe的结构最终必须在明年得到欧盟委员会、欧盟理事会和欧洲议会的批准,它们似乎都承诺继续开展类似旗舰的研究项目。关于Horizon Europe的早期细节表明,它的结构将不同于其“Horizon 2020”以及将围绕“任务”的新概念展开。据发言人称,议会希望更严格地控制旗舰的慷慨预算,以避免代价高昂的错误。

最初的旗舰启动过程中,争议不断。人类大脑项目在启动16个月后不得不进行重组。此前,该项目的管理方式引发了一场非常公开的争论,神经科学家表示,这种管理方式已经变得专制。在对管理进行重大改革后,该项目于2017年回到正轨。

2017年对人脑项目和石墨烯进行中期评审的专家得出结论称,这两种物质都产生了优秀的科学成果,但该报告批评了一些管理实践,并抱怨这些举措与欧洲的国家研究项目联系不够紧密。

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